O estudo pode explicar como o cérebro permanece alerta durante as horas de vigília

Um novo estudo liderado por uma equipe internacional de biólogos da UCLA e da Universidade de Toronto identificou algumas das substâncias químicas do cérebro que permitem que as focas durmam com metade do cérebro por vez.

“As focas fazem algo biologicamente incrível – elas dormem com metade do cérebro de cada vez”, disse o professor John Peever, da Universidade de Toronto. “O lado esquerdo de seu cérebro pode dormir enquanto o lado direito permanece acordado. As focas dormem assim enquanto estão na água, mas dormem como humanos quando estão em terra. Nossa pesquisa pode explicar como esse fenômeno biológico único acontece.”

O estudo, publicado este mês no Journal of Neuroscience , identificou as pistas químicas que permitem que o cérebro da foca permaneça meio acordado e adormecido. As descobertas deste estudo podem explicar os mecanismos biológicos que permitem ao cérebro permanecer alerta durante as horas de vigília e desligar-se durante o sono.

A primeira autora do estudo, a estudante de PhD da Universidade de Toronto, Jennifer Lapierre, fez essa descoberta medindo como as diferentes substâncias químicas mudam nos lados de sono e vigília do cérebro. Ela descobriu que a acetilcolina – uma importante substância química do cérebro – estava em níveis baixos no lado adormecido do cérebro, mas em níveis elevados no lado acordado. Essa descoberta sugere que a acetilcolina pode aumentar o estado de alerta do cérebro no lado que está acordado.

Mas, o estudo também mostrou que outra substância química cerebral importante – a serotonina – estava presente em níveis iguais em ambos os lados do cérebro, quer as focas estivessem acordadas ou dormindo. Esta foi uma descoberta surpreendente porque os cientistas pensaram por muito tempo que a serotonina era uma substância química que causa a excitação do cérebro.

Essas descobertas têm possíveis implicações para a saúde humana porque “cerca de 40% dos norte-americanos sofrem de problemas de sono e compreender quais substâncias químicas cerebrais funcionam para nos manter acordados ou dormindo é um grande avanço científico. Pode ajudar a resolver o mistério de como e por que dormimos” diz o autor sênior do estudo, Jerome Siegel, do Brain Research Institute da UCLA.

O AASM incentiva os pacientes a conversar com seus médicos sobre problemas de sono ou visitar www.sleepeducation.com para obter um diretório pesquisável de centros de sono.

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